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Reflexive verbs - Easy Learning Grammar German

What is a reflexive verb?
A reflexive verb is one where the subject and object are the same, and where the action ‘reflects back’ on the subject. Reflexive verbs are used with a reflexive pronoun such as myself, yourself and herself in English, for example, I washed myself; He shaved himself.

1 Using reflexive verbs

  • In German, reflexive verbs are much more common than in English, and many are used in everyday German. Reflexive verbs consist of two parts: the reflexive pronoun sich (meaning himself, herself, itself, themselves or oneself) and the infinitive of the verb.

2 Forming the present tense of reflexive verbs

  • Reflexive verbs are often used to describe things you do (to yourself) every day or that involve a change of some sort (getting dressed, sitting down, getting excited, being in a hurry).
  • The reflexive pronoun is either the direct object in the sentence, which means it is in the accusative case, or the indirect object in the sentence, which means it is in the dative case. Only the reflexive pronouns used with the ich and du forms of the verb have separate accusative and dative forms:
Accusative FormDative FormMeaning
michmirmyself
dichdiryourself (familiar)
sichsichhimself/herself/itself
unsunsourselves
eucheuchyourselves (plural)
sichsichthemselves
sichsichyourself/yourselves (polite)
  • The present tense forms of a reflexive verb work in just the same way as an ordinary verb, except that the reflexive pronoun is used as well.
  • Below you will find the present tense of the common reflexive verbs sich setzen (meaning to sit down) which has its reflexive pronoun in the accusative and sich erlauben (meaning to allow oneself) which has its reflexive pronoun in the dative.
Reflexive FormsMeaning
ich setze michI sit down
du setzt dichyou sit down
er/sie/es setzt sichhe/she/it sits down
wir setzen unswe sit down
ihr setzt euchyou (plural) sit down
sie setzen sichthey sit down
Sie setzen sichyou (polite form) sit down
Ich setze mich neben dich.I’ll sit beside you.
Sie setzen sich aufs Sofa.They sit down on the sofa.
Reflexive FormsMeaning
ich erlaube mirI allow myself
du erlaubst diryou allow yourself
er/sie/es erlaubt sichhe/she/it allows himself/herself/itself
wir erlauben unswe allow ourselves
ihr erlaubt euchyou (plural) allow yourselves
sie erlauben sichthey allow themselves
Sie erlauben sichyou (polite form) allow yourself
Ich erlaube mir jetzt ein Bier.Now I’m going to allow myself a beer.
Er erlaubt sich ein Stück Kuchen.He’s allowing himself a piece of cake.
  • Some of the most common German reflexive verbs are listed here:
Reflexive Verb with Reflexive Pronoun in AccusativeMeaning
sich anziehento get dressed
sich aufregento get excited
sich beeilento hurry
sich beschäftigen mitto be occupied with
sich bewerben umto apply for
sich erinnern anto remember
sich freuen aufto look forward to
sich interessieren fürto be interested in
sich irrento be wrong
sich meldento report (for duty etc) or to volunteer
sich rasierento shave
sich setzen or hinsetzento sit down
sich trauento dare
sich umsehento look around
Ich ziehe mich schnell an und dann gehen wir.I’ll get dressed quickly and then we can go.
Wir müssen uns beeilen.We must hurry.
Reflexive Verb with Reflexive Pronoun in DativeMeaning
sich abgewöhnento give up (something)
sich ansehento have a look at
sich einbildento imagine (wrongly)
sich erlaubento allow oneself
sich leistento afford
sich nähernto get close to
sich vornehmento plan to do
sich vorstellento imagine
sich wünschento want
Ich muss mir das Rauchen abgewöhnen.I must give up smoking.
Sie kann sich ein neues Auto nicht leisten.She can’t afford a new car.
Was wünscht ihr euch zu Weihnachten?What do you want for Christmas?
  • Note that a direct object reflexive pronoun changes to an indirect object pronoun if another direct object is present.
Ich wasche mich.I’m having a wash.
mich = direct object reflexive pronoun
Ich wasche mir die Hände.I am washing my hands.
mir = indirect object reflexive pronoun
die Hände = direct object
  • For more information on Pronouns, see Pronouns.
  • Some German verbs which are not usually reflexive can be made reflexive by adding a reflexive pronoun.
Soll ich es melden?Should I report it?
Ich habe mich gemeldet.I volunteered.
Key points
  • A reflexive verb is made up of a reflexive pronoun and a verb.
  • The direct object pronouns in the accusative are mich, dich, sich, uns, euch, sich, sich.
  • The indirect object pronouns in the dative are mir, dir, sich, uns, euch, sich, sich.
  • In the present tense the reflexive pronoun usually comes after the verb.

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